黄冈自北向南逐渐倾斜,东北部与豫皖交界为大别山山脉,主脊呈西北—东南走向,有海拔1000米以上山峰96座,位于罗田、英山两县的天堂寨主峰海拔1729米,为全市最高点。中部为丘陵区,海拔多在300米以下,高低起伏,谷宽丘广,冲、垅、塝、畈交错。南部为狭长的平原湖区,海拔高度在10—30米之间,河港、湖泊交织,30公顷以上湖泊38个。发源于大别山山脉的倒水、举水、巴水、浠水、蕲水和华阳河等六大水系,均自北向南流经该市汇入长江。长江流经该市215.5千米,故黄冈有“黄金水道”之称。